A cada novo golpe ocorrido na América Latina o mesmo cenário se desenha: empresas do centro financeiro mundial (Europa e EUA) estão por detrás desses golpes com interesses em recursos naturais que, caso fossem usados em prol do povo nativo, melhorariam muito a vida dessas pessoas.Não é sem razão que o lítio boliviano está no centro da crise do ano passado nas eleições gerais nacionais que culminaram com um novo golpe conservador-liberal no país e minaram a capilaridade do partido socialista MAS, de Evo Morales.Não é diferente no Brasil. Não é diferente no Chile. Na Bolívia e em qualquer país pobre do mundo. É certo que, em esses países tendo o mínimo de capacidade interna com recursos minerais, logo veremos uma onda “liberalizante” que promete empregos e progresso ao povo mas que, ao final de um ciclo de extrativismo predatório, deixa apenas pobreza e morte para trás.Abaixo, a tradução do ótimo artigo do site Protocol sobre o lítio boliviano e o assalto que se desenha no horizonte.** Por Maddie Stone · 16 de fevereiro de 2020Quase 12.000 pés acima do Oceano Pacífico, no Altiplano boliviano, os remanescentes cristalinos de antigos leitos de lago formam estranhos padrões geométricos que se estendem, com planicidade sobrenatural, a horizontes distantes e repletos de montanhas. Este é o Salar de Uyuni, um salar ou salar, tão grande que é visível do espaço. Abaixo de sua superfície: o maior depósito conhecido de lítio da Terra, um metal crítico para as baterias leves e de alto desempenho encontradas em laptops, smartphones, carros elétricos e instalações de armazenamento de energia renovável.Por mais de uma década, a Bolívia trabalhou, sem sucesso, para comercializar suas riquezas de lítio por meio de um ambicioso projeto estatal promovido pelo ex-presidente Evo Morales. Quando Morales foi forçado a sair em novembro, em meio a acusações de fraude eleitoral, o futuro do projeto foi questionado. Alguns, inclusive o próprio Morales, especularam que interesses nefastos de lítio apoiados pelos EUA eram uma força motriz por trás do colapso do governo socialista.A verdade, ao que parece, é muito mais complexa. E — com as eleições se aproximando nesta primavera — também é o futuro do lítio da Bolívia.O governo continuará perseguindo o sonho de Morales de uma indústria estatal de lítio que tira o país inteiro da pobreza? Ou abrirá as portas para investidores estrangeiros? É uma luta política local, mas essas questões repercutem muito além das fronteiras da Bolívia. De acordo com especialistas do setor, a Bolívia ainda pode se tornar uma potência de lítio com a tecnologia certa e sob a liderança certa — e, se isso acontecesse, remodelaria uma indústria no centro da revolução da energia verde.O desafio de construir uma indústria doméstica de lítioA Bolívia está na estranha posição de ter uma abundância de lítio e não o suficiente.Em termos de recursos, nenhum outro país pode comparar. De acordo com uma análise recente da empresa de consultoria em mineração SRK, verificada no último relatório de lítio do US Geological Survey, o Salar de Uyuni contém 21 milhões de toneladas de lítio. Isso é mais do que o triplo da quantidade de lítio da Austrália, o maior produtor do mundo. E nem sequer inclui os recursos de lítio atualmente não quantificados presentes nos salários Coipasa e Pastos Grandes da Bolívia, ao norte e ao sul de Uyuni.No entanto, do ponto de vista da extração de recursos, seria melhor se as salmouras da Bolívia mantivessem ainda mais lítio — ou, alternativamente, menos magnésio. Sentados próximos um do outro na tabela periódica, os dois elementos se comportam de maneira semelhante, e separá-los é um “processo intensivo em produtos químicos e em energia”, disse Pablo Cortegoso, especialista em salmoura de lítio da SRK. O Salar de Atacama, no Chile, lar das melhores salmouras de lítio da Terra, tem uma proporção de magnésio para lítio de 6 para 1. Em Uyuni, essa mesma proporção pode chegar a 20 para 1, disse Cortegoso.Essa química desfavorável — combinada com infraestrutura precária, a desvantagem geográfica de ser um país sem litoral e níveis relativamente altos de chuva em Uyuni — ajuda a explicar por que a Bolívia, apesar de sua riqueza de recursos, até agora não conseguiu produzir comercialmente nenhum lítio.“A fabricação de baterias EV precisa de um suprimento confiável e de alta pureza de produtos químicos de lítio”, disse o diretor da Benchmark Mineral Intelligence. No momento, disse Kumar, o lítio da Bolívia simplesmente “não é tão competitivo quanto o material proveniente da Argentina ou do Chile”.Ao mesmo tempo, a demanda global por lítio está aumentando. Kumar disse que o mercado de produtos químicos de lítio, que caiu apenas 275.000 toneladas em 2019, pode mais do que triplicar para cerca de um milhão de toneladas até 2025, à medida que a produção de baterias para veículos elétricos e de energia renovável cresce rapidamente. Sem grandes investimentos na disponibilização de novos recursos “, haverá uma escassez bastante significativa de produtos químicos de lítio” em um futuro não tão distante, disse Kumar.Quando Morales e seu partido socialista do MAS enfrentaram uma onda de sentimentos anticapitalistas ao poder em 2005, havia uma ampla esperança de que os recursos do país não fossem mais saqueados por estrangeiros, mas se desenvolvessem, com a mão orientadora do Estado, para o benefício de todos os bolivianos. O governo do MAS de Morales decidiu adotar uma abordagem estatal à industrialização do lítio. O objetivo era transformar a Bolívia em um centro sul-americano de tecnologia verde, de sais de lítio a carros elétricos.Em 2008, Morales declarou o lítio do país como “recurso estratégico e prioridade nacional”. Pouco tempo depois, o governo fundou uma empresa nacional de lítio (agora chamada Yacimientos del Litio Boliviano, ou YLB), e estabeleceu uma ambiciosa estratégia trifásica para o desenvolvimento do lítio. As fases um e dois, focadas em projetos-piloto e na projeção industrial de sais de lítio, seriam inteiramente geridas pelo Estado. A fase três, produção e comercialização de materiais para baterias, envolveria parcerias público-privadas que trouxeram especialistas internacionais.O governo do MAS inicialmente reservou cerca de US $ 1 bilhão para a iniciativa, de acordo com Iván Aranda Garoz, um espanhol que ajudou a direcionar partes do projeto estadual de lítio de 2009 a 2014, tornando-o um dos programas de mineração estaduais mais ambiciosos da história da Bolívia.Por todas as contas, o projeto de lítio mudou lentamente. “Eles estão muito atrasados”, disse Vladimir Díaz-Cuellar, um estudante de doutorado da Universidade Carleton do Canadá que estudou o setor de mineração da Bolívia. Juan Carlos Zuleta, economista boliviano e crítico da estratégia de lítio de Morales, é mais severo em sua avaliação: “Tentamos desenvolver nossa própria tecnologia e falhamos”.Aranda vê de maneira diferente. Houve atrasos, disse ele, mas a Bolívia também fez progressos. Em 2012 e 2013, o estado inaugurou plantas piloto para a produção de cloreto de potássio, um fertilizante que pode ser extraído de salmouraantes da extração de lítio e carbonato de lítio, um produto químico usado na fabricação de baterias. Em 2014, a primeira planta piloto de baterias de lítio do país entrou em operação.Por fim, disse Aranda, a Bolívia provou em escala piloto que poderia desenvolver uma cadeia de valor, de sais a baterias, usando recursos e tecnologia locais.“Posso dizer que esse objetivo foi totalmente alcançado”, afirmou Aranda.Mas como a Bolívia tentou iniciar seu comercial de lítio há cerca de cinco anos, as coisas ficaram mais difíceis. O país atraiu novos parceiros internacionais com seus próprios interesses, alguns dos quais não se encaixavam bem com os camponeses no departamento de Potosí, onde está localizado o Salar de Uyuni. Durante todo o tempo, surgiram perguntas sobre a viabilidade técnica dos projetos nos quais o estado estava embarcando.Para seu primeiro projeto comercial de lítio, a Bolívia esperava construir uma planta capaz de produzir 30.000 toneladas de carbonato de lítio por ano — uma operação de médio porte, segundo Cortegoso. A empresa alemã contratada para projetar a planta, a K-UTEC Ag Salt Technologies, levou mais de duas vezes o tempo originalmente planejado, disse Zuleta, e foi forçada a diminuir a escala da operação em cerca de metade do processo. A construção da planta, que teve início no final de 2018, deveria estar concluída no ano passado, mas até agora a operação de mineração não ficou online. Zuleta e Aranda agora esperam que esteja em funcionamento ainda este ano.Enquanto isso, os fabricantes de baterias começaram a favorecer uma substância química de lítio diferente, o hidróxido de lítio. Essa forma de lítio, explicou Kumar, pode ser usada para produzir baterias com menor teor de cobalto, um metal de conflito e com maior densidade de energia, o que significa que podem durar mais tempo com uma única carga. “Como resultado, a taxa de crescimento do hidróxido de lítio, do ponto de vista da oferta e demanda, foi maior do que a do carbonato de lítio”, disse ele.Para capturar essa demanda emergente, no final de 2018 o governo boliviano também entrou em uma joint venture com a empresa alemã ACI Systems. Uma empresa que estava originalmente no negócio de distribuição solar, a ACI Systems alegou ter desenvolvido um processo “globalmente único” que retirou os resíduos da planta de carbonato de lítio da Bolívia e extraiu ainda mais lítio — neste caso, hidróxido de lítio. Nenhuma salmoura adicional seria bombeada dos Uyuni, e o processo reduziria o consumo de água “pela metade” em comparação com os métodos tradicionais, tornando-o mais ecológico, disse o porta-voz da empresa, Doris Schultz.Um acordo de joint venture entre a ACI Systems e a YLB teve como objetivo estabelecer uma planta capaz de produzir 35.000 a 40.000 toneladas de hidróxido de lítio anualmente até o final de 2022. Mais de 80% desse lítio seria exportado diretamente para a Europa, disse Schultz, o suficiente para apoiar a produção de mais de meio milhão de carros elétricos por ano. Quando o acordo foi assinado, o ministro da Economia da Alemanha o considerou “um bloco de construção importante” para apoiar o fornecimento de lítio a longo prazo do país e permitir que a Alemanha se tornasse “um local líder na produção de células de bateria”.Mas na Bolívia, onde Morales havia passado anos prometendo que o país continuaria a administrar seus recursos de lítio, o acordo era muito mais controverso.Para Zuleta, parecia uma ruptura gritante e possivelmente ilegal da estratégia de Morales de passar de sais a baterias com tecnologia inteiramente nacional. Ele também questionou a viabilidade do método da ACI Systems, e os meios pelos quais essa empresa alemã relativamente sem nome conseguiu obter tanto conhecimento sobre as salmouras da Bolívia. Nenhum especialista técnico contatado para esta matéria sentiu-se capaz de comentar se a tecnologia que a ACI Systems estava oferecendo realmente funcionaria.Mas houve. No departamento de Potosí, muitos locais achavam que os termos da joint venture, incluindo o nível de royalties que iriam para as comunidades locais, eram profundamente injustos, disse Pablo Poveda Ávila, economista da organização boliviana de pesquisa trabalhista CEDLA. A raiva pelo projeto, disse Ávila, foi agravada por anos de descontentamento com o governo do MAS, que havia marginalizado os próprios camponeses que inicialmente pressionavam por uma estratégia nacional de lítio e que não haviam atendido às demandas de Potosinos para melhorar a assistência médica e a educação locais. e infraestrutura.“Foi a queda que fez o vidro transbordar”, disse Kirsten Francescone, coordenador da América Latina da Mining Watch Canada, sobre a joint venture alemã.No início de outubro de 2019, o Comitê Cívico de Potosí, uma organização de sindicatos e grupos sociais com sede na cidade de Potosí, lançou uma greve por tempo indeterminado em protesto contra a joint venture. No dia 22 de novembro, 4, em meio à crescente inquietação nacional sobre os resultados contestados de outubro Nas eleições nacionais, Morales finalmente respondeu, anulando o decreto que criou a parceria YLB-ACISA no ano anterior.Mas a medida, aparentemente destinada a reunir ex-torcedores ao seu lado, chegou tarde demais: em novembro 10, Morales foi forçado a renunciar depois que foi abandonado por aliados próximos e pelos militares e como revoltas violentas assolaram o país.O plano pode voltar aos trilhos?**A queda repentina do governo de Morales pode marcar um ponto de virada na estratégia de lítio da Bolívia. Em uma jogada surpresa em janeiro, o governo interino nomeou Zuleta para chefiar o YLB. Embora não esteja claro se sua nomeação durará além das eleições nacionais a serem realizadas em maio, o economista já está fazendo algumas mudanças.Em entrevista à Reuters em janeiro, Zuleta disse que o país não faria acordos de curto prazo com interesses externos para acelerar a extração de lítio, mas preferiria se concentrar no desenvolvimento de conhecimentos técnicos locais com consultores externos. Antes de sua nomeação como chefe da YLB, Zuleta expressou em entrevista ao Protocol seu desejo de trabalhar com “empresas apropriadas” e buscar “tecnologias muito novas” para ajudar a tornar competitivas as salmouras ricas em magnésio da Bolívia.No entanto, esses não parecem incluir a tecnologia que a ACI Systems estava oferecendo.“Minha opinião pessoal é que não há nada para renegociar com esta empresa agora”, disse Zuleta em dezembro. “Eles não tinham capacidade financeira técnica para se engajar nesse tipo de projeto. Por que a Bolívia não deveria procurar algo melhor? “Por fim, as eleições desta primavera ditarão o destino das várias parcerias que o governo de Morales estava buscando. Além da planta em construção de carbonato de lítio e a agora congelada parceria alemã, há uma joint venture de US $ 2,3 bilhões com um consórcio de empresas chinesas e um recente acordo para forjar alianças de lítio com a Índia, ainda em cima da mesa.Vários especialistas observaram que o projeto nacional de lítio será difícil de desmontar por completo, dados os consideráveis recursos investidos nele e o fato de que, sob Morales, a nacionalização dos recursos minerais foi consagrada na constituição da Bolívia.No entanto, um governo conservador pode tentar fazer exatamente isso. “Se virmos uma eleição de direita em abril, é bem possível que não haja uma empresa estatal ou nacional, eles apenas permitirão que empresas privadas administrem tudo”, disse Bret Gustafon, uma Universidade de Washington em St. Louis antropólogo que estudou indústrias extrativas na Bolívia. “Isso provavelmente enfrentaria uma oposição maciça de moradores locais e outros.”Embora muitos dos desafios de lítio da Bolívia, do técnico ao sociopolítico, sejam idiossincráticos, as tensões entre os interesses regionais, nacionais e internacionais quando se trata de um recurso mineral estratégico não são novidade. E as perguntas difíceis que a Bolívia enfrenta sobre o futuro de seu lítio — quem o desenvolve, como e quem se beneficia — são ilustrativas de uma batalha ideológica mais ampla sobre como a revolução da energia verde ocorrerá.Será neoliberalismo como sempre, com grandes empresas entrando em regiões subdesenvolvidas e extraindo recursos para seu próprio benefício? Ou será que o conhecimento técnico e a capacidade de fabricação serão desenvolvidos em países ricos em recursos como a Bolívia, com esses países colhendo as recompensas econômicas? Se o lítio da Bolívia se tornar comercial, será exportado para os oceanos, ligando Teslas de Nova York a Londres, ou permanecerá na América do Sul, alimentando a própria revolução energética da região?Zuleta, apesar de se opor a muitas das ações de Morales, concorda com o ex-líder que o lítio da nação deve ser usado para trazer prosperidade aos bolivianos. Além disso, ele gostaria que a riqueza mineral do país ajudasse a impulsionar o desenvolvimento de um mercado automotivo do século XXI para a região.“Mais cedo ou mais tarde, os países latino-americanos vão consumir veículos elétricos”, disse Zuleta. “Então, por que não tentar pensar em desenvolver uma indústria de veículos elétricos para a América Latina no futuro?”