Por Harvard-Smithsonian Center for AstrophysicsO debate sobre as origens e a estrutura molecular do objeto ‘Oumuamua ganhou novos contornos hoje com um anúncio no The Astrophysical Journal Letters de que, apesar das promessas anteriores, o objeto interestelar não é feito de gelo de hidrogênio molecular, afinal.O estudo anterior, publicado por Seligman & Laughlin em 2020 — depois que observações do Telescópio Espacial Spitzer estabeleceram limites rígidos na liberação de moléculas baseadas em carbono — sugeriu que se ‘Oumuamua fosse um iceberg de hidrogênio, então o gás hidrogênio puro que lhe dá seu o impulso de foguete já teria escapado da detecção. Mas os cientistas do Centro de Astrofísica | Harvard & Smithsonian (CfA) e do Instituto Coreano de Astronomia e Ciência Espacial (KASI) estavam curiosos para saber se um objeto baseado em hidrogênio poderia realmente ter feito a viagem do espaço interestelar ao nosso sistema solar.“A proposta de Seligman e Laughlin parecia promissora porque poderia explicar a forma extremamente alongada de ‘Oumuamua, bem como a aceleração não gravitacional. No entanto, sua teoria é baseada na suposição de que o gelo de H2 pode se formar em densas nuvens moleculares. Se isso for verdade, objetos feitos de gelo de H2 poderiam ser abundantes no universo e, portanto, teriam implicações de longo alcance. O gelo de H2 também foi proposto para explicar a matéria escura, um mistério da astrofísica moderna”, disse o Dr. Thiem Hoang, pesquisador sênior do grupo de astrofísica teórica da KASI e principal autor do artigo. “Queríamos não apenas testar os pressupostos da teoria, mas também a proposição da matéria escura.” O Dr. Avi Loeb e o Professor Frank B. Baird da faculdade de Ciências em Harvard, co-autor do artigo, acrescentou: “Suspeitávamos que os icebergs de hidrogênio não sobreviveriam à jornada — que provavelmente levará centenas de milhões de anos — porque eles evaporaram muito rapidamente, e duvidamos que eles poderiam se formar em nuvens moleculares”.Viajando a uma velocidade alucinante de 196.000 mph em 2017 o ‘Oumuamua foi classificado pela primeira vez como um asteróide e, quando mais tarde acelerou, descobriu-se que tinha propriedades mais semelhantes a cometas. Mas o objeto interestelar com raio de 0,2 km também não se encaixava nessa categoria, e seu ponto de origem permaneceu um mistério. Os pesquisadores se concentraram na nuvem molecular gigante (GMC) W51 — uma das GMCs mais próximas da Terra, a apenas 17.000 anos —  luz de distância — como um ponto de origem potencial para o ‘Oumuamua, mas levantaram a hipótese de que ele simplesmente não poderia ter feito a viagem intacta. “O lugar mais provável para a produção de icebergs de hidrogênio é nos ambientes mais densos do meio interestelar. Estas são nuvens moleculares gigantes”, disse Loeb, confirmando que esses ambientes estão muito distantes e não são propícios ao desenvolvimento de icebergs de hidrogênio.Uma origem astrofísica aceita para objetos sólidos é o crescimento por colisões pegajosas de poeira, mas no caso de um iceberg de hidrogênio, essa teoria não poderia ser mantida. “Uma rota aceita para formar um objeto com o tamanho de um quilômetro é primeiro formar grãos de tamanho de um mícron, depois esses grãos crescem por colisões pegajosas”, disse Hoang. “No entanto, em regiões com alta densidade de gás, o aquecimento colisional das colisões de gás pode sublimar rapidamente o manto de hidrogênio nos grãos, impedindo-os de crescer ainda mais.”Embora o estudo tenha explorado a destruição do gelo de H2 por vários mecanismos, incluindo radiação interestelar, raios cósmicos e gás interestelar, a sublimação devido ao aquecimento pela luz das estrelas tem o efeito mais destrutivo e, de acordo com Loeb, “A sublimação térmica por aquecimento colisional em GMCs poderia destruir o hidrogênio molecular desses icebergs e, como no caso do ‘Oumuamua, isso ocorreria antes da sua fuga para o meio interestelar”. Esta conclusão exclui a teoria de que o ‘Oumuamua viajou para o nosso sistema solar a partir de uma GMC, e ainda impede a proposição de bolas de neve primordiais como matéria escura . O resfriamento evaporativo nessas situações não reduz o papel da sublimação térmica pela luz das estrelas na destruição de objetos de gelo de H2.O ‘Oumuamua ganhou notoriedade pela primeira vez em 2017, quando foi descoberto singrando no espaço por observadores no Observatório Haleakalā e, desde então, tem sido objeto de estudos contínuos. “Este objeto é misterioso e difícil de entender porque exibe propriedades peculiares que nunca vimos em cometas e asteroides em nosso sistema solar”, disse Hoang.Embora a natureza do viajante interestelar seja atualmente um mistério não resolvido, Loeb sugere que não permanecerá assim por muito mais tempo, especialmente se não estiver sozinho. “Se o ‘Oumuamua é membro de uma população de objetos semelhantes em trajetórias aleatórias, então o Observatório Vera C. Rubin (VRO), que está programado para ter sua primeira luz no próximo ano, deve detectar cerca de um objeto’ Oumuamua por mês . Todos vamos esperar com ansiedade para ver o que vai encontrar. “